留美准备中最被忽视的关键步骤

中国的学生,大多本着应试教育的精神准备留美:背单词、练题型、应付托福和SAT。然后就是申请材料。大家你追我赶、只争朝夕,生怕自己晚出去一步,忙得喘气的功夫都没有。我碰到不少这样的学生及其家长。当我劝他们想一想如何应付美国大学的学业时,他们往往一头雾水:大学的学业要特别准备吗?考试难道不是吗?我于是拿出一句英文杂志上的话给他们读:a college degree still pays for itself (and then some) over the course of a career。这句中的词汇和语法,大概不会高于初一的程度。但是,许多托福高分的学生,居然读不懂什么意思。可见,光有个分数,未必就会读书。不会读书,出去八成要碰壁。

学生和家长们的回答很实际:考试、申请,火都上了房,所有的精力只够顾眼前,怎么有功夫看长远?好。这一点我也理解。毕竟美国的学校很看分数,敲门砖没有是不行的。问题是:当“眼前”忙完了、有时间为长远筹划时,大部分人选择了放弃。

我发现,准备留美,有一段黄金时间被大部分学子浪费。这大致是从新年到八月底这个时段。一般的大学申请,到一月一日基本截止。此时,该考的试都考了,申请材料也寄出了,似乎唯一可作的,就是等着录取。如果运气好,春天拿到录取通知。但最终入学,一般也是九月初。那么,从元旦到八月底这八个月都干什么?有什么计划?有什么日程?

许多学生是什么都没有,白白浪费时间。这是典型的应试教育的症状,即一切都是为了考试。在考试前争分夺秒,除了集中精力突击考试外什么都不管。一旦考完,立刻大放松,过度紧张的心理急需补偿,多一件事也不要作。我半开玩笑地告诫:“革命尚未成功,同志仍需努力”。但是,这种话没有人要听。

殊不知,就留美而言,浪费了这八个月,也许日后要用两年来补。为什么?首先,美国的一个学年,刨除各种假期,满打满算最多就八个月。浪费了八个月就是浪费了一学年。另外,这八个月往往决定了你进了美国大学后的“起跑线”。要知道,中美教育,不论是在哲学上还是在方法上都差异非常大,甚至可以说是世界诸多教育体系中的两个极端。中国学生考托福、SAT等等,其实还是在中国的应试教育的范式中兜圈子,对美国的教育没有基本的概念和经验。如果缺乏准备,到了美国大学就即刻晕头转向、难以适应。最近一个相当突出的现象是:不少中国学生SAT达到两千分上下,比同校的美国学生的平均线还略高,但读了一年就被劝退。

我强调这八个月的关键作用,并非否认应试的必要性。恰恰相反,我是站在应试实用主义的立场上讲这个问题:考试一定要倾其全力准备、发挥最高水平。有时确实也需要把其他事情都放在一边,专心突击。但是,托福、SAT之后,到了美国的大学,每门课都还有考试、有学期报告,过不了关的话,会铩羽而归,原来考的托福和SAT也都会泡汤。不能过了初一还不想十五。想想看:过了年关,考试和申请的事情都已经忙完,再没有火烧眉毛的事情逼着你应付。这岂不是专心致志准备适应大学课程的最好时期?

可惜,中国的学生往往只知道应试强化,不明白读书也需要强化。我曾反复指出:中国的学生和家长,都患上名校癫狂症,要不惜一切代价进名校,越高越好。问题是,学校越好,阅读量越大。如果自己的阅读能力和学校要求的阅读量差距太大,后果就将不堪设想。比如,一般二流学校,即稍好些的州立大学,每周的阅读量至少有200页左右。到了常青藤,有时翻倍都不止。那些瞄准了常青藤、前五十等等的学生,是否测试过自己每周能读多少页大学程度的学术英文?没有每周200页的阅读能力,非要竞争每周要求400页阅读的大学,其实进去了,岂不也是自投罗网?

大多数中国学生还经常忽视另外一个问题:在元旦时刻,你虽然忙完了考试和申请,但还没有被录取。一般而言,只要考试成绩还可以,申请时不要好高骛远,为自己准备几所保底的学校,录取并不困难。但是,被什么学校录取,则大有文章。

如果运气奇好,被一个超出自己程度的大学录取,此时可不是庆祝天上掉馅饼的时刻,而应立即陷入强烈的危机感中:自己跟得上课吗?第一年后是否会被劝退?未必能读《时代》就能读大一的书目。如果一年级教授让你一周读完《清教伦理与资本主义精神》怎么办?你用中文能一周完成吗?要知道,去了差的学校,被劝退的可能很小。但是,去了好的学校,比如前五十名的学校,课程的水准相当高,被劝退的中国学生相当多。此时怎么能够高枕无忧?

如果运气不好、进了一所很不理想的学校,那么就要提前考虑转学。美国的大学制度比中国灵活得多,转学如同家常便饭。比如,我就有位朋友,本来是宾夕法尼亚大学的学生,读了两年不是很高兴,就转到了耶鲁。一般院校之间,这种情况就更多了。转学往往是带着原来学校的学分过来;从差学校往好学校转,这些学分也许要打些折扣,但基本不至于耽误学业。问题是,转学和申请一样,也有相当的周期,要提前准备。比如,你今年被不理想的大学录取,计划第二年转到好一点的大学,那么申请就必须在今年底完成。也就是说,你寄出来年的申请前,刚刚才在美国大学读了一个学期。要想转学成功,必须有良好的表现,特别是欣赏你的教授的推荐信。如果你已经上了美国大学,却无法在那里“证明自己”,没有拿得出手的成绩,没有教授的推荐信,一切还靠国内原来的材料,那么劣势比从国内申请还大。因为人家会觉得你在那么差的大学都适应不了,怎么可以到我们这里来读书?所以,想第二年往好学校转,必须第一个学期就有出色的表现。可惜,第一学期往往是中国学生初来乍到最难适应的阶段。事先不准备,怎么可能有超人的表现?

凡此种种,都说明了这临行八个月的战略意义。别的不说,这八个月即使仅仅是集中精力猛攻阅读的话,词汇量也可能涨五千到一万,阅读会上一个台阶,原来每周100页的阅读能力,可以提升到200页。以我“过来人”的经验,初进美国的大学,会遇到各种出其不意的挑战。宁愿事先把困难和未知因素想得多一些。比如,我当年留美前就曾设想:假使第一年上课一句听不懂、一句说不出来,至少要保证回家能读得懂足够数量的书,能写出读书报告。这些在国内完全是可以准备的。这一条有了保证,出去时才多少有了定心骨。

总之,留美不是高考—考到什么分数就上一本或二本。留美也不是一次性消费—支付了定金就拿到录取通知。留美是一种事业规划、人生奋斗、持续不断的努力,必须走一步看三步。这些都需要非常主动的前期设计和准备。习惯于被动地应付考试的中国学生,特别缺乏的就是这种主动性。事实上,这种深谋远虑的习惯,是在美国大学生存之必需,第一年就会马上派上用场:怎么选课、选专业、改专业、是否承受得了相关的学业压力,所有这些都要自己精心策划,运用自己的判断力来估价,不能被动地听别人吩咐。那种考完试就摆出一副“我死了以后管他洪水滔天”的架势的学生,还不懂得怎么为自己负责,出去非吃亏不可。

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