《跟着薛涌留学去》:当心寄宿学校

去年我讲全球化史的课程时,班上有两位中国男生,一位是从国内刚到的,一位则是在美国读了寄宿高中的。我虽然一向信奉对所有学生都一视同仁的教学原则,但潜意识中也许对他们还是有些“同文同种”的特别关照。我给自己找出来的理由是:教授的责任不仅仅是坚持单一的学术标准,还要关心、帮助学生的成长。这些十几、二十岁的孩子到异国他乡,语言、文化障碍甚大,老师多些关心是应该的。不过令我诧异的是:从国内刚来的那位,上我的课虽然有些困难,但最终还是能适应。在美国读了四年寄宿学校、并且高一年级那位,则完全“找不到北”。最后我只能给他个D,勉强及格。不过,这多少有点“法外开恩”了。他有时糊涂到连书里讲什么都不清楚,更不要说分析其主要观点了。想想也真是担心:大学已经上了一半,还这样云里雾里地彷徨,毕业后可怎么办?

两个学生的表现,当然可能主要是源于个人素质。但是,这并非一个偶然事例。许多寄宿学校出来的中国孩子都是这样。如今中国的留美潮越来越大,留学年龄越来越低。家长们想当然地认为:把孩子早早送出来读寄宿高中,不仅能上更好的大学,而且上了大学后也能更好地适应美式的教育,日后有个比较好的事业起点。事实上,这种一厢情愿的教育战略,正在毁掉这些孩子的前途。

《华尔街日报》2013年1月曾刊登过一篇关于中国小留学生的报道,标题就颇具讽刺意味:《私立学校的外国援助》。言下之意,这种留学主要不是受教育,而是给风雨飘摇的美国私立学校提供财政援助。2005年,美国私立高中注册的学生达到顶峰,总共有610万人;但到了2009年,就已经跌到550万人。这里的原因多种多样。比如,美国的家庭学校越来越盛行,分走了私立学校的生源。另外,公助民办的“特许学校”(Charter Schools)也日益普及,分走了另一部分生源。当然,经济危机恐怕也是个原因。你不能指望一个失业的或受到失业直接威胁的家庭还一年花几万美元让孩子读私立学校。2009年550万注册学生是我们所能看到的最新统计数字。在此之后经济危机一直持续着,估计私立学校学生流失的势头还在继续。

要知道,大部分美国私立学校,都把学费作为主要的经费来源。私立高中的规模又多非常小,往往就两三百个学生,甚至还有百人以下的。注册人数四年猛降60万,意味着许多学校的破产。事实上,这类的新闻在最近几年确实不绝于耳。许多学校能幸存下来,主要是靠外国学生的学费。更具体地说,是靠中国学生的学费。

《华尔街日报》举了几个例子。比如一个在俄勒冈的中学圣玛丽,初中高中加起来不过450人左右,但中国学生(基本都集中在高中)就已经有70人。美国当地的走读生,一年学费不过12600美元,中国的寄宿生则是49600美元。就算刨去食宿、医保等12500美元的平均费用,中国学生比美国当地学生也要多支付将近2.5万美元。对于几次频临破产的学校来说,这是一笔救命钱。于是,这所学校积极到中国参加教育展,大肆招生。随着中国学生的来临,学校财政马上走出了困顿。

离这所学校100多公里外的地方,还有一所更小的寄宿学校,本来决定关门,但看到滚滚而来的中国和其他国际学生,就在最后一刻改变了主意,要继续办下去。如今,这所121位学生的学校,只有22位美国学生,剩下的是以中国学生为主力的外国学生。美国人一年的学费和食宿1.5万美元,国际学生则为2.5万美元。但比起前面那个圣玛丽来,几乎便宜一半。我在大学班上碰那位适应不了的学生,其所就读的寄宿高中也大同小异:设在穷乡僻壤,刚进去时中国学生占20%,毕业时中国学生则超过80%。

如今,即使在相当好、相当昂贵的美国寄宿学校,中国学生比例超过20%也已经成为家常便饭,而且看趋势还会大幅度上涨。如果再加上其他的外国学生,就大有反客为主的架势,势必影响教学质量。以圣玛丽为例,美国的家长抱怨,上美国史的AP高级课程,班上只有三个美国孩子,剩下12个都是外国人。大多数学生英语不是母语,教学质量还怎么保障?要知道,AP高级课程其实是高中开设的大学入门级课程,学生修完后考试达到一定标准,在大部分大学都会免修相应的基础课、并获得学分。而美国学生对自己国家的历史比较熟悉,美国史的AP课程起点甚高,外国学生则往往最为头疼。当外国学生是美国学生的三倍时,这样的课肯定要打折扣。甚至圣玛丽的中国学生都在抱怨:中国同学实在太多,都没有机会练英语了。

我们曾经碰到一位在相当不错的寄宿学校读书的中国学生。为上这个学,家长可谓一掷千金。学校按说也挺负责,不容许任何学生和来自同一国家的人当同屋,要大家到饭厅共同进餐交流。但是,中国学生还是马上就一起扎堆。他们经常不去餐厅吃饭,宁愿把父母预付的饭钱浪费,打电话到中餐馆要外卖。她说美国学生都是种族歧视,大家老死不相往来;日本学生太呆,老师让跑一千米,日本人明明跑不动也要完成,不象中国人那么通情达理;墨西哥学生则太闹,每晚一起唱歌……还是中国学生舒服,所以最后还是中国人自己相处。我还有位也是从挺好的寄宿学校出来的学生,说那些中国学生不仅自己扎堆,而且马上复制了一个小小的中国社会。大家攀比消费。你不入流,就会受到排斥……

这真可谓是“中国式的留学”。这样的经验,会让十几岁的孩子们在教育上先声夺人吗?恰恰相反,如此的寄宿教育,往往可能毁掉孩子的一生。

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